Pinzones de Galápagos a punto de convertirse en nuevas especies

Una población de pinzones en las Galápagos ha sido descubierta en el proceso de convertirse en una nueva especie.

Este es el primer ejemplo de especiación que los científicos han podido observar directamente en el campo.

Los investigadores siguieron a toda la población de pinzones en una pequeña isla de Galápagos llamada Daphne Major, durante muchos años, y así pudieron observar la especiación en progreso.

La investigación fue publicada en la revista Science.

El grupo de especies de pinzones a las que pertenece la población de Aves Grandes se conocen colectivamente como pinzones de Darwin y ayudaron a Charles Darwin a descubrir el proceso de evolución por selección natural.

En 1981, los investigadores notaron la llegada de un macho de una especie no nativa, el pinzón de cactus grande.

Los profesores Rosemary y Peter Grant notaron que este macho procedió a aparearse con una hembra de una de las especies locales, un pinzón molido mediano, produciendo un joven fértil.

Casi 40 años después, la progenie de ese apareamiento original todavía se observa, y cuenta con alrededor de 30 individuos.

“Es un caso extremo de algo que nos estamos dando cuenta más en general con el paso de los años. La evolución en general puede suceder muy rápidamente”, dijo el profesor Roger Butlin, un experto en especiación que no participó en el estudio.

¿Qué hace a una especie?

Esta nueva población de pinzón es suficientemente diferente en forma y hábitos a las aves nativas, como para ser señaladas como una nueva especie, y los individuos de las diferentes poblaciones no se cruzan entre sí.

El profesor Butlin le dijo a la BBC que las personas que trabajan en el área de especiación le dan crédito a los profesores de la beca para alterar nuestra comprensión del rápido cambio evolutivo en el campo.

En el pasado, se pensaba que dos especies diferentes debían ser incapaces de producir descendientes fértiles para poder ser definidas como tales. Pero en años más recientes, se ha establecido que muchas aves y otros animales que consideramos especies únicas son capaces de cruzarse con otras para producir crías fértiles.

“Tendemos a no discutir más sobre lo que define a una especie, porque eso no te lleva a ninguna parte”, dijo el profesor Butlin. Lo que dice es más interesante es entender el papel que la hibridación puede tener en el proceso de creación de nuevas especies, razón por la cual esta observación de los pinzones de Galápagos es tan importante.

Los investigadores creen que el macho original debió haber volado a 65 millas de la isla natal de Española, la isla de los pinzones de cactus. Es un camino muy largo para que un pequeño pinzón pueda volar, y por lo tanto sería muy poco probable que el ave pudiera hacer un vuelo de regreso exitoso.

Identificando una forma en que pueden surgir nuevas especies, y siguiendo a toda la población, los investigadores afirman que esto es un ejemplo de especiación que ocurre en una escala de tiempo que podemos observar.

En la mayoría de los casos, la progenie de las cruces entre especies no se adapta bien a su entorno. Pero en este caso, los nuevos pinzones de Daphne Major son más grandes que otras especies de la isla, y se han apoderado de alimentos nuevos e inexplotados.

Por esta razón, los investigadores están llamando a los animales “la población de aves grandes”.

Para probar científicamente si la población de Big Bird era genéticamente distinta de las tres especies de pinzones nativos de la isla, Peter y Rosemary Grant colaboraron con el profesor Leif Andersson de la Universidad sueca de Uppsala, quien analizó la población genéticamente para el nuevo estudio.

El Prof. Andersson dijo a BBC News:”La sorpresa fue que esperábamos que el híbrido comenzara a reproducirse con una de las otras especies de la isla y a ser absorbido… hemos confirmado que son un grupo de reproducción cerrado”.

Debido a la incapacidad de reconocer las canciones de los nuevos machos, las hembras nativas no se emparejarán con esta nueva especie.

Y en este trabajo, nuevas evidencias genéticas muestran que después de dos generaciones, hubo un completo aislamiento reproductivo de las aves nativas. Como resultado, ahora están aisladas genéticamente y reproductivamente. Así que han estado criando exclusivamente el uno con el otro durante años.

“Lo que estamos diciendo es que este grupo de aves se comporta como una especie distinta. Si usted no supiera nada sobre la historia de[Daphne Major] y un taxónomo llegara a esta isla, dirían que hay cuatro especies en la isla”, dijo el profesor Andersson.

No hay evidencia de que se reproduzcan de nuevo con el pinzón de tierra mediana autóctono, pero incluso si lo hicieran, ahora tienen un tamaño más grande y pueden explotar nuevas oportunidades. Estos rasgos ventajosos pueden ser mantenidos por selección natural.

Por lo tanto, la hibridación puede llevar a la especiación, simplemente mediante la adición de un individuo a una población. Por lo tanto, puede ser una forma de que nuevos rasgos evolucionen rápidamente.

“Si sólo esperas mutaciones causando un cambio a la vez, entonces sería más difícil criar una nueva especie de esa manera. Pero la hibridación puede ser más efectiva que la mutación”, dijo el profesor Butlin.

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